[B.A.T. VK-23SE (하이엔드 오디오 프리앰프) ]

B.A.T. VK-23SE (하이엔드 오디오 프리앰프)

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B.A.T. VK-23SE (하이엔드 오디오 프리앰프)

 

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VK-23SE
 
STEEPED IN TECHNOLOGY FOUND IN BAT’S FLAGSHIP DESIGNS

On the surface, VK-23SE is Balanced Audio Technology entry-level solid-state preamplifier. Yet it’s packed with much of the same technology found in the company’s flagship solid-state and vacuum-tube preamplifiers. VK-23SE combines BAT’s trademark high-current Unistage topology with the transformer-coupled outputs that anchor every BAT Special Edition preamplifier. They work in conjunction with a symmetrical N-channel UnistageTM gain block to provide BAT’s hallmark performance. An easy-to-use programmable user interface and discrete 140-step shunt volume control are the same as those found on BAT’s top-of-the-line REX II preamplifier—right down to the Vishay bulk foil resistors used in the volume-control circuit.

 

Steeped in Technology Found in BAT’s Flagship Designs

On the surface, VK-23SE is Balanced Audio Technology entry-level solid-state preamplifier. Yet it’s packed with much of the same technology found in the company’s flagship solid-state and vacuum-tube preamplifiers. VK-23SE combines BAT’s trademark high-current UnistageTM topology with the transformer-coupled outputs that anchor every BAT Special Edition preamplifier. They work in conjunction with a symmetrical N-channel UnistageTM gain block to provide BAT’s hallmark high-current operation. An easy-to-use programmable user interface and discrete 140-step shunt volume control are the same as those found on BAT’s top-of-the-line REX II preamplifier—right down to the Vishay bulk foil resistors used in the volume-control circuit.

Transformer-Coupled Outputs Based on Infallible Engineering

Exchanging BAT’s venerable Six-Pak of output capacitors with custom-designed output transformers, VK-23SE joins every BAT SE preamplifier in featuring transformer-coupled outputs. This change is rooted in solid engineering fundamentals. 

All devices have inherent imperfections. While both capacitors and transformers can perform the same task of DC decoupling, in many cases, the transformer can be designed closer to the ideal. This benefit does not come easily. Executing a linear and close-to-ideal transformer is a highly involved process. Also, some applications are more suitable for transformers than others. Plus, the highest-quality transformers are higher in cost. For these reasons, good transformers remain relatively uncommon in high-end audio.

In order to achieve our “transformational” goal, BAT spent years prototyping and testing various alternative output transformer designs. That’s why our new transformer-coupled output stage proves substantially superior to any capacitor-coupled output stage in maintaining a purity of signal transmission. Electrically, these custom transformers significantly elevate VK-23SE’s ability to drive low-impedance loads. Sonically, they offer improvements in every area of musical reproduction.

UnistageTM Design Constitutes a Sonic Ideal

Simplicity of design, especially in the direct signal path, continues to be a hallmark of Balanced Audio Technology’s purist approach to circuit topology. Some advocates of the technique like to talk about a "direct wire with gain" as being the ideal circuit. VK-23SE deftly meets this simple design criterion. The signal in VK-23SE is transmitted through only one gain stage. This design is free from the negative artifacts attributable to both extremes of modern preamplifier design—passive preamplifiers on one end of the spectrum, and multi-stage buffered active circuits on the other. 

The leading benefit of the UnistageTM circuit relates to the sheer simplicity of amplifying the incoming signal only once, and using no global feedback to double-back on the signal’s straight-through integrity. Imagine telling a joke to friends and saying, “pass it on.” Pass it on enough times, and you won’t recognize the joke. Pass the music through too many gain stages, and you’ll no longer recognize the genius and beauty of your favorite recordings.

High-Current N-Channel MOSFET Circuit

The VK-23SE circuit is based entirely on N-Channel MOSFET devices. In solid-state design, it is customary to use complementary N- and P-Channel devices in the gain stage. Such configurations are easier to build, but they all suffer from an important drawback: P-Channel devices are inherently inferior to their N-Channel brethren in that the former are simply much slower. Pairing faster N-channel devices with slower P-channel devices constitutes a mismatch on par with placing a stock engine in a Lamborghini. You will never get a perfect symmetry when using devices with such wide speed discrepancy. In VK-23SE, identical devices—in identical circuit configuration—handle both sides of the waveform and ensure ultimate symmetry of the resulting signal.

Why Fully Balanced Is Better

Naturally, VK-23SE is balanced. Balanced Audio Technology staked its reputation on this principal of circuit design from day one. Today, it isn’t hard to find many followers.  Why do we believe that balanced is better? Balanced topology simply provides a complete signal representation. Something magical happens when you free yourself from the limitations of the single-ended structure and its associated half-signal processing. If a one-handed craftsman is very good, imagine what he could do with two hands.

It is fairly common to associate the benefits of balanced design with improved signal integrity when dealing with long interconnects, for example. However, the true benefits of a balanced approach to circuit design go much further than signal transmission. Advantages include such fundamental aspects of design as the interaction between the power supply and its associated gain stage. Common wisdom holds that the power supply should be considered a part of the signal path. However, whereas the sonic contribution of the power supply can be overwhelming in a single-ended design, it is much less of a concern in a balanced circuit. As the circuit becomes more symmetrical, the residual effect of the power supply becomes less intrusive. In effect, the demand on the power supply is reduced, making it easier to design a balanced circuit that conforms more closely to the engineering ideal. For added convenience, VK-23SE incorporates a mix of balanced and single-ended inputs and outputs.

Shunt Volume Control Sounds Continuous to the Human Ear

Employing the same sophisticated volume-control circuit as the REX II preamplifier, VK-23SE boasts a proprietary electronic shunt volume attenuator that offers 140 steps of 0.5dB resolution. Just a single Vishay bulk foil resistor per phase—the most precise and thermally stable resistor available—is in the signal path. Discrete metal film resistors bleed the unused signal to ground. Hence, with this circuit, only the highest-quality Vishay resistor is in series with the signal. In addition, the 140 steps give precise repeatable volume settings that sound continuous to the human ear. With VK-23SE, you can always get the volume just right!

Stellar User Interface, Customizability, and Optional Phono Module

Simple to use right out of the box, VK-23SE is just as easy to customize. You can dim the display from the comfort of your chair by using the BAT remote. Fade music at the touch of a button. Switch phase to see if a recording is made in reverse absolute polarity. Even name your sources. For example, name your home-theater playback input “THTR.”  Then, fix the volume for your THTR input to control your home-theater system from your pre/pro remote. VK-23SE can also be ordered with the outstanding VK-P20, a solid-state phono module designed to compete with external phonostages twice its price. It offers switch-selectable moving-magnet or moving-coil gain settings, and provides a convenient, high-performance, single-box solution for vinyl aficionados.

Summary

VK-23SE serves as an accessible gateway to the outstanding performances Balanced Audio Technology preamplifiers have provided listeners for more than two decades. Transformer-coupled outputs, UnistageTM topology, a shunt volume-control, stellar user interface, and optional phono module make VK-23SE unique in an industry filled with staid designs that often offer little more than upgraded passive parts. Offering relief from the fatiguing and astringent sonics associated with solid-state preamplifiers, VK-23SE combines a tube-like presentation with see-through transparency and a bell-like purity of tone. Proud to anchor any system, VK-23SE constitutes the perfect complement to BAT’s VK-225 and VK-225SE solid-state power amplifiers.

FULLY BALANCED, UNISTAGE TOPOLOGY, PROPRIETARY VOLUME CONTROL

Naturally, VK-23SE is fully balanced. The signal in VK-23SE is transmitted through only one gain stage, leaving it free of the negative artifacts attributable to both extremes of modern preamplifier design. Its circuit is based entirely on N-Channel MOSFET devices. VK-23SE offers another rare advantage in that identical devices—in identical circuit configuration—handle both sides of the audio waveform and ensure ultimate symmetry of the resulting signal. Employing the same sophisticated volume-control circuit as the REX II preamplifier, VK-23SE also boasts a proprietary electronic shunt volume attenuator that offers 140 steps of 0.5dB resolution for precise control.

TUBE-LIKE SONICS, SUPERB USER INTERFACE, CUSTOMIZABILITY, OPTIONAL PHONO MODULE

Offering relief from the fatiguing sonics associated with most solid-state preamplifiers, VK-23SE combines a tube-like presentation with see-through transparency and a bell-like purity of tone. Simple to use out of the box, VK-23SE is just as easy to customize. You can dim the display from the comfort of your chair by using the BAT remote. Fade music at the touch of a button. Switch phase to see if a recording is made in reverse absolute polarity. Even name your sources. VK-23SE can even be ordered with the outstanding VK-P20, a solid-state phono module that hangs with external phonostages twice its price. 

VK-23SE
Preamplifier
Inputs: 2x XLR + 3x RCA Distortion at 2V output: 0.02%
Outputs - Main: 1x XLR + 1x RCA Maximum Output Signal: 12V
Outputs - Tape: 1x RCA Absolute Polarity: Switchable
Maximum Gain: 20dB Power Consumption: 50VA
Global Feedback: None Dimensions:  
Volume Control Resolution: 0.5dB Output Impedance: 400Ω each phase
Volume Control Number of Steps: 140 Noise (unweighted): -96dB
Frequency Response: 2Hz to 100kHz Dimensions 19" x 5.75" x 15.5"
Input Impedance (minimum): 100kΩ each phase Weight 30lb.

 
BAT가 데뷔했던 90년대 중반의 진공관앰프란 오디오파일들로부터 뭔가 덜 세련된 대상의 이미지를 갖고 있었던 것 같다. 일부 양산 시스템을 갖춘 브랜드들이 있었으나 조립키트 형태로 판매되거나 수작업 공정을 여럿 혹은 일부 거쳐야 하는(아직까지 진공관을 자동화기계로 장착하는 경우는 없기 때문에) 태생적 특성으로 인해 그런 이미지를 떨칠 수 없었던 것 같다. 

더불어 내부 수납이 아닌 진공관을 외부로 드러내야 하는 구조적인 특성과 맞물려서 근거리에서 살펴보는것이 이전부터 뭔가 빈티지스러운 선입관이 일반적으로 자리잡고 있었다. 시각적으로 진공관앰프를 모던하게 변신시켰던 오디오 리서치나 카운터포인트 들과 같은 의식적인 선구자들의 자극도 큰 의미가 되었지만, 이런 상황을 극적으로 전환시킨 브랜드로서 BAT의 존재감은 크게 자리잡을 수 있다.


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지금 생각해보면 BAT의 대표 빅토르 코멘코(Victor Khomenko)는 처음부터 비즈니스 기질이 뛰어난 인물이었던 것으로 보인다. 회사의 네이밍에서부터 풀밸런스에 대한 기조를 분명히 선언한 후에, 6C33C, 6H30과 같은 시각적으로나 성능에서 신세경과 같던 러시아제 프리미엄 관들의 지속 공급 루트를 하이엔드 진공관 업계에 연결시켰으며, 던래비와 같은 상징적인 제품과 커플링을 해서 화려한 쇼케이스를 이끌어 낸 인물이다. 1995년 CES는 조금 과장하자면 BAT를 위한 무대였다고도 할 만큼 낯선 이름의 BAT는 수많은 스폿라이트의 대상이 되었다.
 
VK-23SE는 BAT가 시간이 갈수록 진보와 확장을 거듭하고 있다는 메시지와도 같은 지표 제품이다. 진공관으로 출범한 BAT가 솔리드 부분에서도 질적으로 양적으로 대등한 지위를 갖추었다는 의미를 선사하기 때문이다. 더불어 본 제품이 갖는 의미로서 다수의 사용자를 대상으로 제작되었다는 인상이 분명하다. 본 제품에는 ‘낙수효과’와 같은 동사의 상급기로부터 이전된 BAT의 고급 기술들이 모두 투입되어 있으면서도 소수사용자를 위한 옵션을 생략한 BAT의 의식적인 ‘이코노미’ 버전이다. 여전히 가격의 절대치는 높지만, 기존 BAT의 사용자들이라면 VK-23SE의 가격은 ‘착해’ 보일 것이다.


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VK-23SE는 BAT의 여러 제품 중에서 ‘솔리드 스테이트 라인스테이지’ 프리앰프의 포지션을 갖는다. 애니버서리 버전이라든가 하는 별도의 표기도 없고 스스로 굳이 의식하려 하지 않아 보이지만, 올해가 마침 BAT가 출범한 지 20년째 되는 해라서 본 제품은 동사의 20주년을 기념하는 첫 제품이라는 히스토리를 갖게되었다. 파워앰프 VK-225SE와 페어를 구성해서 출시한 본 제품을 보고 듣고 있자니, 전술했듯이 이전의 어떤 제품보다도 컴팩트한 구성에 많은 내용을 담고자 했음이 잘 전해진다.

본 제품은 동사특허인 유니스테이지(Unistage)구성의 싱글 게인스테이지 방식으로 설계되었다. 통상적인 솔리드앰프의 N-P-N 증폭방식이 갖는 느리고 왜곡이 생기는 핸디캡을 극복하고자 N극 바이폴라 트랜지스터 하나만을 사용해서 고압을 걸어 증폭하는 방식이다. 대용량의 트랜지스터와 안정적인 전류공급만 보장된다면 프리앰프에서는 적극활용할 만한 방식으로 최근 일부 하이엔드 브랜드들에서도 다른 이름으로 발견되고 있는 방식이다. 

소스신호가 유니스테이지를 통해 증폭되는 전후의 독자적인 회로 구성과 고급 소자의 사용으로 BAT 고유의 품질을 구현하고 있는데, 특히 플래그쉽 ‘렉스Ⅱ’에 사용된 션트 볼륨 어테뉴에이터를 도입해서 140스텝에 걸쳐 0.5 dB씩 이동하는 정밀한 볼륨컨트롤은 본 제품을 장식하는 꽃과도 같은 부분이다. 비샤이의 벌크 포일 저항을 사용한 특급 볼륨 어셈블리는 프리앰프에 사용할 수 있는 가장 정밀하고 왜곡이 적은 볼륨으로 명성이 높다. 

또한 방열효과가 뛰어나고 안정적으로 작동한다. 좌우 페어로 장착된 황금빛 출력트랜스는 스웨덴의 룬달(Lundahl)사의 LL2747 특주품이며 본 제품을 통해 프리앰프 내의 증폭신호를 고품질로 푸쉬풀 출력한다. 알려진 바, 룬달의 제품은 종종 다이나믹하면서도 명료하고 세부묘사가 뛰어난 것으로 하이엔드 앰프의 매칭트랜스로 널리 사용되곤 한다. 또한 본 제품은 별도의 피드백 회로나 증폭 버퍼회로를 두지 않는 최로구성으로 제작되어있다.   


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VK-23SE는 동사의 상급기에 구현된 핵심기술을 이식시켜 어플리케이션을 넓힌 컨셉이라고 하면 사용자의 입장에서 보았을 때 정리가 빠를 것으로 보인다. BAT의 제품들은 물론이고 타사의 파워앰프나 소스기기와도 연계가 가능하도록 설계되어 다양한 사용자에 어필하도록 제작되어 있다. 본 제품의 내부를 상급 진공관 프리앰프와 비교하면 상당히 심플해 보일 것이다. 중앙을 가득 메우고 있던 대용량 커패시터들도 작은 사이즈로 한산할 만큼 여유롭게 배치되어 있다. 그리고 언제나처럼 좌우대칭구조로 기판을 배열하고 있다는 점도 시각적인 BAT의 상징 중의 하나이다. 

하지만 밸런스 및 언밸런스를 모두 지원하고 있는 본 제품의 입출력은 상급기보다 폭이 넓다. 기본적으로 밸런스 및 언밸런스 출력을 지원하고, 테이프 아웃 언밸런스도 두고 있다. 입력은 언밸런스가 3개, 밸런스도 2개나 두어 디지털 플레이어 및 AV 소스들을 동시에 버라이어티하게 사용할 수 있다. 일반 프리앰프와 유사규모를 갖는 포노앰프는 언제나 그렇듯이 별도 옵션이다.  

섀시의 사이즈도 그렇지만 전면 패널은 대부분의 BAT 프리앰프의 포맷을 그대로 따르고 있다. 세로로 3등분한 구획을 중심으로 중앙에는 브랜드 로고와 고유의 블루 LED 패널창, 그리고 5개의 입력 선택 버튼을 두었고, 왼쪽에 파워스위치와 오른쪽에 볼륨을 둔 디폴트 패널 구성이다. 블랙과 실버 마감 두 가지가 제공되지만 보편적으로 블랙톤을 많이 사용하는 본 제품의 미세한 알루미늄 브러쉬 헤어라인 마감은 볼 때마다 느끼지만 언제나 하이엔드스럽다. 좋은 소리가 나올 듯한 모습으로 준비가 되어있다고 얘기하고 있는 듯 하다. 뭔가 냉정해 보이지만, 이 제품을 통해 나오는 소리는 솔리드 프리앰프의 일반적인 성향과는 다른 따뜻함이 있다. 
 

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VK-23SE의 사운드 특성은 기본적으로는 스피디한 온기라고 해야할 것 같다. 한정된 시청의 특성상 타사 파워앰프 및 프리앰프와 조합을 통한 시청이 다소 아쉽지만, 시청곡이 늘어나면서 파워앰프와 스피커의 구동상황을 감안할 때 본 제품의 특성이 보인다. 기존의 BAT 프리앰프나 파워앰프의 시청경험을 감안해 볼 때 특히 그렇다. 제품의 시청은 페어로 개발된 동사의 VK-225SE와 연결해서 아발론의 이데아로 시청했고, 소스로는 루민의 T1의 아날로그출력을 그대로 밸런스 연결해서 시청했다. 케이블은 모두 선야타 리서치의 지트론 코브라를 사용했다. 

시청은 디자인 & 오디오 메인시청실에서 진행했는데, 시청공간의 특성상 직사각형의 시청실 거의 중앙에서 시청을 하느라 잔향이 다소 많게 느껴지는 곡들이 일부 있었다. BAT 제품의 사용자에게는 익숙한 내용이겠지만, BAT 제품은 프리히팅은 물론 몇 가지 음원을 충분한 음량으로 연주해보는 절차가 매우 중요한 대표적인 제품이다. 그 전후의 사운드품질은 많이 다르게 나타난다. 

예를 들어 베이스가 단정하지 못하게 나온다던가 스피커를 완전히 제어하지 못하는 듯한 느낌 등은 준비가 잘 되어있지 못한 상태를 보여주는 현상이다. 약 30분이 지나면서 같은 곡을 다시 들어보게 할 만큼 반전이 시작되었으며 한 시간이 지나자 이런 내용에 대해서는 거의 탓하기 어려운 소리를 들려주었다.
 
프리앰프의 사운드품질만을 분리해서 판단했을 때, 본 제품은 결이 곱고 에어리한 순간을 잘 포착해서 들려준다. 필자가 알고 있는 BAT 프리앰프의 장기이기도 하다. 이로 인해 뛰어난 마이크로 다이나믹스를 들려준다. 

 
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